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Divulgación de la Ciencia

Julio 2016   Boletín: 130

¿Qué son las algas?

Las algas son plantas que contienen clorofila y otros pigmentos que absorben luz del Sol. La energía de la luz la convierten en moléculas de alimento en un proceso llamado fotosíntesis. La mayoría de las algas almacenan energía como una forma de carbohidratos o azúcares complejos. 

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Las algas pueden estar formadas de una o múltiples células. Viven en agua dulce o salada como las algas marinas o en la superficie del suelo o rocas húmedas. Las algas multicelulares, como otras plantas más complejas, no tienen tallos, hojas o raíces, sin embargo tienen tejidos que pueden organizarse en estructuras que sirven para funciones particulares. Sus paredes celulares están formadas generalmente de celulosa y también pueden contener pectina, que les da su sensación viscosa.

ALGAS 2.jpg¿Cuáles son los tipos de algas?

Aún cuando el término alga se refiere a plantas acuáticas, incluye a un grupo grande de organismos no relacionados, que se agrupan en siete divisiones de acuerdo a los tipos de pigmento que utilizan para llevar a cabo la fotosíntesis, la formación de las paredes celulares, los tipos de compuestos de carbohidratos que almacenan como energía y los tipos de flagelos, estructuras en formas de látigo que utilizan para moverse. 

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Los colores de los tipos de algas se deben a la peculiar mezcla de pigmentos fotosintéticos. Algunos tipos de algas son los euglenoides o euglenophyta, especies unicelulares que viven en agua dulce capaces de sobrevivir en la oscuridad alimentándose de materiales orgánicos suspendidos. La chrysophyta o algas doradas, llamadas así por el pigmento amarillo que poseen. Se componen de pectina, esta es una fibra natural que se encuentra en las paredes celulares de las plantas y además alcanza una gran concentración en las pieles de las frutas.

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La pyrrophyta o alga fuego es unicelular y tiene dos flagelos para su locomoción. La mayoría de estas especies viven en agua salda. Emiten flashes de luz al exponerse al aire, por lo que en la noche se ven como fuego en la superficie del océano. El alga verde o Clorophyta es de agua dulce y agua salada, en su mayoría unicelulares y microscópicas. Se detectan como una delgada capa verde en la superficie de las aguas estancadas. Los científicos piensan que estas algas se encuentran en la línea evolutiva de las primeras plantas terrestres.  

 ¿Qué es el fitoplancton?

El fitoplancton son algas microscópicas que viven suspendidas en el agua. El zooplancton son pequeños animales que se desplazan a través de la superficie superior de las masas de agua y se alimentan de fitoplancton.

¿Cuál es su importancia ecológica?

Las algas microscópicas forman la fuente de la mayoría del oxígeno de la Tierra, son el inicio de la cadena alimenticia. Pequeños animales crustáceos, como pequeños camarones, se comen el fitoplancton que se encuentra cerca de la superficie de los océanos. 

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Las algas de mayor tamaño son refugio y hábitats de peces y animales invertebrados. Cuando las algas mueren, son consumidas por organismos descomponedores como hongos y bacterias que segregan una cantidad importante de minerales utilizados por organismos de la cadena alimenticia. Las algas digeridas por los descomponedores sirven de alimento a gusanos, caracoles y almejas.

¿Por qué a veces hay sobreabundancia de algas?

En algunas ocasiones se da la sobreabundancia de algas de cualquier tamaño ya sea fitoplancton o macroalgas, en agua dulce o en agua salda. Este fenómeno afecta a los ecosistemas de forma leve a severa. 

Las proliferaciones de algas en agua dulce se deben a un exceso de nutrientes, particularmente fósforo, carbono y nitrógeno, causado por fertilizantes para mejorar la producción agrícola o usos recreativos. Los minerales llegan al agua debido al escurrimiento, producto de precipitaciones o riego.

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Las algas tienden a crecer muy rápido en condiciones en las que abundan los nutrientes, pero cada alga tiene una vida corta y el resultado es una alta concentración de materia orgánica muerta que comienza a descomponerse. El proceso de descomposición consume el oxígeno disuelto en el agua, produciendo condiciones de hipoxia. En ausencia de cantidades apropiadas de oxígeno en el agua, los animales y las plantas fallecen. 

¿Algas y economía?

Las algas proveen de importantes productos económicos como son alimento para las personas y recursos para la manufactura de productos industriales. La mayoría de las algas se extraen de sus hábitats naturales, sin embargo existen esfuerzos en que se cultivan con la intención de comercializarlas.

El alga Nori es muy popular en Japón, la Crambe Marítima o Seakale se consume seca o cocinada en sopas. La lechuga de mar y las edible kelp o alga comestible es consumida en diversas partes del mundo.

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Diversas especies se utilizan en la fabricación de gelatinas, postres, helados y salsas para aumentar si viscosidad. En la cerveza se incorporan para aumentar la transparencia, también se utilizan como substituto de grasa, para facilitar el corte en rebanadas y aumento de volumen en patés y carnes procesadas. Son parte importante de las golosinas suaves, como los que son en forma de osos y gusanos, entre muchos otros. Se utiliza en las llamadas leches vegetarianas, es decir aquellas sustancias que se producen para simular el producto lácteo, pero que son de soya, almendra u otro producto, para imitar la consistencia de la leche de vaca. En las bebidas gaseosas bajas en calorías se utilizan para mejorar su textura y suspender los sabores en todo el contenido.

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En productos cosméticos se utilizan en pastas de dientes para evitar que los ingredientes se separen, así como espesantes en champús y cremas. En algunos componentes de los contenidos de los extinguidores para apagar el fuego, ya que hace que la espuma se haga espesa mitigando la intensidad de los fuegos. También se agrega a las ceras de los zapatos. 

En la industria farmacéutica se utilizan como excipiente, esta es una sustancia inactiva usada para incorporar el principio activo; además pueden usarse para ayudar al proceso de fabricación de un producto. En biotecnología, se utilizan para inmovilizar células y enzimas y poder analizarlas y estudiarlas en muestras de microscopios.  

 

Fuentes:

Algix. (2015). Recuperado el 15 de julio de 2015, de http://algix.com/about/

biochemisfun001. (2015). Recuperado el 15 de julio de 2015, de https://biochemisfun001.wordpress.com/tag/pyrrophyta/

Kiat. (2015). Recuperado el 15 de julio de 2015, de http://kiat-korea.tumblr.com/post/54553478241/the-worlds-first-sea-algae-bio-ethanol-plant

Marine Education Society Australasia. (2015). Recuperado el 15 de julio de 2015, de http://www.mesa.edu.au/marine_algae/gallery.asp

Mundo. (3 de mayo de 2016). Recuperado el 15 de julio de 2016, de Chile alerta iédito aumento de marea rojo: http://diariocorreo.pe/mundo/chile-alerta-inedito-aumento-de-marea-roja-670257/

 

Dra. Claudia Fernández LImón

 

 

Las algas son comunes en el alimento para mascotas, además de utilizarse para biocombustibles.


 

 

El agar es un producto de las algas que se prepara de un alga roja y se utiliza en la manufactura de productos farmacéuticos y cosméticos.


 

La carragenina es un compuesto del agar que se obtiene del alga roja, se utiliza como estabilizador de pinturas, en la industria farmacéutica y en la elaboración de helados y nieves.

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