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Divulgación de la Ciencia

Septiembre 2016   Boletín: 134

¿La ciencia de los caballos de mar?

Los caballitos de mar o Hippocampus genus por su nombre científico, son un tipo de peces carnívoros; se han identificado 40 especies a la fecha. Son animales vertebrados, es decir, tienen esqueleto.

Su tamaño es de 1.5 a 30 cm dependiendo de su especie. Viven en aguas tibias o tropicales en todo el mundo, en donde existen pastos, algas o arrecifes de coral.

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¿Es cierto que son una especie monógama?

Los caballos de mar son una especie monógama, es decir, tienen una sola pareja y permanecen juntos toda la vida. Sin embargo existen controversias sobre este aspecto. Es de las pocas especies sobre el planeta Tierra que el macho cuida a los no nacidos, así el macho libera a la hembra para producir más huevecillos y poder reproducirse más rápidamente.

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Para aparearse, los caballitos de mar realizan una danza de cortejo de ocho horas, en la que dan vueltas, nadan juntos y cambian colores. La hembra deposita hasta 1,500 huevos en la bolsa del abdomen del macho, que guarda por 45 días. El macho guarda los huevos hasta que nacen, salen de la bolsa miniaturas de caballos de mar formados completamente. Se han registrado desde 5 hasta 1,500 nacimientos de un solo apareamiento. Solamente el 1% logrará vivir hasta la vida adulta. 

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¿Cómo se desplazan?

Se impulsan usando una pequeña aleta en su espalda que mueven 35 veces por segundo y unas aletas aún más pequeñas localizadasen la parte de atrás de la cabeza que les sirve como volante o para cambiar de dirección en su nado.

¿Por qué se dice que son peces?

No parecen peces pero están clasificados entre ellos. Las características que les permite estar en esta clasificación son la vejiga natatoria, que es el órgano de flotación que tienen los peces óseos. Esta es una bolsa con paredes flexibles llena de gas que se encuentra bajo la columna vertebral. La vejiga natatoria controla la flotabilidad neutral del pez en el agua, sin la necesidad de un esfuerzo muscular. También tienen branquias para respirar y aletas para poder desplazarse en el agua.

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¿Cómo afecta su anatomía su forma de vida?

Debido a la forma de su cuerpo, son malos nadadores y mueren de agotamiento cuando quedan atrapados en medio de alguna tormenta.

Nadan de forma vertical y evitan a sus depredadores mimetizándose con el color de las plantas marinas. Prefieren nadar en parejas con sus colas unidas. No tienen extremidades que usar como mecanismo de defensa, su única defensa de los depredadores es su camuflaje y la habilidad que tienen de esconderse. Sus depredadores más comunes son los pingüinos y cangrejos que no les importa su cantidad de huesos que es prácticamente indigerible. Otros depredadores incluyen el atún, rayas y mantarrayas. 

Con su cola, que pueden curvear hacia adelante pero no hacia atrás, pueden sujetarse a los pastos y corales marinos; usando sus largos hocicos, succionan constantemente el plancton o algas microscópicas y pequeños crustáceos que se topan en su camino. Usan su cola como arma de defensa en caso de ser necesario. Suele haber peleas entre machos en la época de apareamiento. Las hembras pueden pelear entre ellas o con los machos por su territorio, así como por fuentes de alimento.

Cada uno de sus ojos los pueden mover de forma independiente, así que pueden seguir lo que sucede a su alrededor sin grandes dificultades. No tienen dientes ni estómago, la comida pasa tan rápidamente por su sistema digestivo que tienen que comer casi todo el tiempo para permanecer vivos. Llegan a consumir más de 3,000 artemias por día. Las artemias son pequeños crustáceos de agua salada.

Tienen una pequeña corona en la parte superior de su cabeza, única en forma para cada caballito de mar. Un macho y una hembra se distinguen por su abdomen, los machos tiene un área lisa con una bolsa. Las hembras tienen el abdomen en forma de pico y es áspero.

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¿Caballos de mar en cautiverio?

Son animales que sufren de estrés en cautiverio, sin embargo existen personas que les gusta tenerlos. Viven de 4 a 6 años en sus ambientes naturales. Los caballos de mar que se encuentran en cautiverio viven menos. Si bien no están en peligro de extinción, la contaminación del agua y la pesca comercial amenazan seriamente el futuro de esta especie.
 

Dra. Claudia Fernández Limón

 

Fuentes:

National Geographic Society. (2016). Recuperado el 7 de septiembre de 2016, de National Geographic Partners: http://animals.nationalgeographic.com/animals/fish/sea-horse/

Pictures by: Volker Lonz, Richard Goluch, Alex Suh, Todd Aki, Lise Simoneau, Gordon Zammit, Gary Brenand

 

 

Los caballitos de mar no tienen escamas como los peces.


 

 

No tienen ninguna relación a los caballos, su nombre proviene de la forma de su cabeza.


 

Más de 20 millones de caballos de mar se utilizan cada año para la medicina china.

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