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Divulgación de la Ciencia

Octubre 2016   Boletín: 137

¿Marea roja?

¿Qué es la marea roja?

Es un fenómeno marino en que el agua de las costas se tiñe de rojo, café o amarillo debido a una abundancia temporal de especies particulares de dinoflagelados. Estas especies denominadas fitoplancton, o micro algas están formadas por una sola célula que se desplazan moviendo una especie de cola llamada flagelo. Ya que son plantas, llevan a cabo un proceso de fotosíntesis y son los pigmentos, productos de ésta que tiñen las aguas. Estas algas unicelulares o dinoflageladas son comunes en los mares del todo el mundo. 

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¿Por qué sucede?

En ciertos momentos se da una proliferación excesiva de microalgas dinoflageladas. Este fenómeno sucede en los estuarios o desembocaduras de los ríos al mar o en los mares. El alga más común durante este fenómeno es la Karenia brevis, nombrada así en el año  2001, anteriormente se le conocía con otros nombres. Esta alga es común en las aguas del Golfo de México, pero llega a producirse en los mares de casi todo el mundo. Se sabe que se detona por la proliferación de los nutrientes, que ocasiona la sobreproducción de las algas y el cambio en la temperatura del agua. 

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Aun cuando este fenómeno se ha presentado desde hace mucho tiempo, los científicos estiman que las actividades humanas lo han incrementado debido a que éstas afectan el balance de los mares ocasionando concentraciones no estables de nutrientes, en especial los niveles de nitrógeno, fósforo, entre otros en las aguas costeras debido al  escurrimiento de fertilizantes utilizados en la agricultura y a los desperdicios de animales de ganadería.

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¿Cuánto dura este fenómeno?

El fenómeno de marea roja puede durar días, semanas o meses. Cambia de día a día por las condiciones de los vientos y las corrientes marinas. Los vientos en tierra normalmente lo acercan a la orilla y los vientos marinos lo llevan al mar. 

¿Cuáles son sus efectos?

La marea roja puede causar en los humanos irritación a la piel y al sistema respiratorio que se manifiestan en estornudos y tos, esto debido a las toxinas que se desprenden del agua y se esparcen por el aire. Las personas con problemas crónicos como asma o enfermedades pulmonares deben evitar estar en las playas, o cerca de ellas cuando el fenómeno se presenta. Si una persona nada en estas aguas, puede sufrir irritación en ojos. Por cuestiones de higiene y salud, no se recomienda nadar en estas aguas, debido a los animales muertos.

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En caso del consumo de pescados y mariscos, se monitorea para que sean seguros en su consumo. Lo que generalmente se sugiere es evitar almejas y ostiones que se produzcan sin control sanitarios en zonas afectadas.

La Karenia brevis es la fuente de varias neurotoxinas que afectan el sistema nervioso central de peces, aves y mamíferos que produce su muerte. La proliferación de un cierto tipo de alga mata a otras. Este proceso de descomposición consume grandes cantidades de oxígeno formado una condición anóxica que causa mortalidad en una amplia gama de organismos incluidos los peces. Algunas algas de marea roja obstruyen o irritan las branquias o los órganos respiratorios de numerosos animales acuáticos de los peces, causándoles estrés o mortalidad.

La saxitoxina es una neurotoxina natural pero potente que es sintetizada por ciertas especies de dinoflagelados marinos. La saxitoxina causa envenenamiento paralítico de los mariscos, un síndrome tóxico que afecta a los seres humanos que consumen conchas marinas contaminadas. Otros bioquímicos sintetizados por los dinoflagelados son responsables de la intoxicación diarreica de los mariscos, otro síndrome tóxico. 

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Los animales marinos también son envenenados por productos químicos tóxicos sintetizados durante las mareas rojas. Por ejemplo, en 1991, en la bahía de Monterey, California, la sobrepoblación del alga Nitzchia occidentalis ocasionó una acumulación de ácido domoico en el zooplancton o pequeños animales microscópicos. Estos pequeños animales fueron comidos por peces pequeños, que también acumularon el producto químico tóxico que luego envenenaron a cormoranes, aves que capturan a peces bajo el agua y pelícanos que murieron en grandes cantidades. Además, algunos seres humanos que comieron mariscos contaminados se enfermaron.

Incluso las grandes ballenas pueden ser envenenadas por toxinas de algas. En 1985, 14 ballenas jorobadas murieron en la Bahía de Cape Cod, Massachusetts, durante un período de cinco semanas. Esta mortalidad inusual fue causada por las ballenas que comían caballa o macarelas que estaban contaminadas con saxitoxina sintetizada durante una sobreproducción de algas. Los síntomas de las muertes de ballenas fueron típicos de la neurotoxicidad de los mamíferos que se asocia con la saxitoxina, los peces recolectados en el área tenían grandes concentraciones de este químico venenoso en sus cuerpos.

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Dra. Claudia Fernández Limón

 

Fuentes:

National Ocean Service | NOAA. (3 de noviembre de 2016). Recuperado el 4 de noviembre de 2016, de http://oceanservice.noaa.gov/

 

 

El primer caso registrado de marea roja se llevó a cabo en Florida, Estados Unidos en el año 1844.


 

 

En 1988 con la sobrepoblación del alga Chrysochromulina polylepis en el Mar Báltico mató a un gran número de salmones que se producían en jaulas de acuicultura. 


En 1966, una marea roja mató a 149 manaties eb peligro de extinción en las aguas costeras de la Florida

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