Centro Interactivo de Ciencia y Tecnología


Divulgación de la Ciencia

Marzo 2016   Boletín: 123

¿La ciencia de los cometas?

¿Qué es un cometa?

Son pequeños cuerpos que se encuentran en nuestro Sistema Solar. Están formados de hielo, con pequeñas cantidades de polvo y rocas. La mayoría de los cometas son pequeños, no mayores a pocos kilómetros de ancho. El cuerpo del cometa se llama núcleo y tiene además de agua metano y nitrógeno. 

COMETAS 1.jpg

Cuando un cometa se calienta por el calor del Sol, el hielo se empieza a sublimar, es decir pasa de estado sólido a gaseoso. La mezcla de cristales de hielo y polvo se desprende del núcleo debido al viento solar formado dos colas. La de polvo y cristales de hielo es la que se puede ver a simple vista. La segunda cola es de plasma que se forma cuando las moléculas del gas entran en interacción con el viento solar; esta cola no se ve a simple vista. Orbitan en el Sistema Solar y se forman en la Nube de Oort o el Cinturón de Kuiper. 

¿Qué es el Cinturón de Kuiper?

Es una región en forma de disco que se encuentra más allá de la órbita de Neptuno, aproximadamente entre 30 y 100 UA del Sol, que contiene muchos pequeños cuerpos helados. Un UA es la abreviatura de Unidad Astronómica y una equivale a 149,597’ 870,700 metros.

COMETAS 2.png

¿Cómo se formó el cinturón de Kuiper?

Hace 4,500 millones de años hubo una gran nube de polvo y gas, en el centro de esa nube se formó el Sol y ardió. Junto con el Sol, se formaron lo que ahora conocemos como planetas, cometas y asteroides. Según la teoría, cuando la Tierra se enfrió un poco, tuvo un masivo impacto de cometas dejando grandes depósitos de agua. Posiblemente dejaron complejo material orgánico que pudo haber originado la vida en la Tierra. 

COMETAS 3.jpg

Después de eso, los grandes planetas Júpiter y Saturno, que no estaban en el lugar que orbitan ahora, e interactuaban gravitacionalmente, barrieron todos los objetos espaciales del interior del Sistema Solar y lo que ahora conocemos como los cometas se encuentran en lo que llamamos el cinturón de Kuiper. Algunas veces estos objetos chocan entre ellos y cambian gravitacionalmente. Pero la gravedad de Júpiter los jala al Sistema Solar y se convierten en los cometas que vemos en el cielo.

 ¿Cómo se nombran a los cometas? 

Existen diferentes tipos o categorías de cometas. Antiguamente se nombraban por las personas que los descubrían, como el cometa Halley nombrado por Sir Edmond Halley. Actualmente los nombres derivan de reglas establecidas por la Unión Astronómica Internacional o IAU por sus siglas en inglés.

Para determinar su nombre se define si el cometa es periódico o no, si es periódico se le asigna la letra P, si el cometa no es periódico se le asigna la letra C, seguida del año de descubrimiento. Se designa además, una letra por cada mitad de cada mes, las 24 letras son de la A a la H y de la J a la Y, para finalizar un número que significa el orden de su identificación, por ejemplo el cometa P/2015A2.

COMETAS 4.jpg

¿Aterrizaje en un cometa?

COMETAS 5 (2).jpg

La sonda especial europea llamada Rosetta hizo un aterrizaje histórico en el Cometa 67P Churyumov–Gerasimenko el 5 de agosto del 2014. Una sonda espacial es un dispositivo que se envía al espacio con el fin de estudiar planetas, satélites, asteroides o cometas, hasta ahora de nuestro Sistema Solar. Las sondas se lanzan al espacio hacia un objeto en concreto, a diferencia de un satélite artificial que permanece en órbita alrededor de un objeto. 

Rosetta llegó al cometa después de 10 años, 5 meses y 4 días, dándole cinco vueltas al Sol y recorriendo 4,000 millones de km. Se acercó al cometa a una distancia de 100 km y entró a su órbita, con el fin de obtener información que ayude a los científicos a aprender más de los cometas y a reunir evidencia científica sobre la formación del Sistema Solar, cómo se formó cada planeta y formación del agua en la Tierra, entre muchas otras cosas. Fue la primera astronave en volar cerca de la órbita de Júpiter usando únicamente celdas solares como única fuente de poder. 

COMETAS 6.gif
A la sonda espacial se le nombró Rosetta por el fragmento de una antigua estela egipcia del año 196 a.C. Esta piedra sirvió para traducir los antiguos jeroglíficos y conocer de la cultura egipcia, al igual que la zona espacial, serviría para conocer a los cometas a tal detalle que ayudaría a comprender nuestra propia historia.

COMETAS 7.jpg

¿Dónde aterrizó Rosetta?

El objetivo original de Rosetta era el cometa 46P/Wirtanen, pero el lanzamiento se pospuso y se definió un Nuevo objetivo. El cometa 67P/C-G, mide 4 km de ancho, más grande que el Fujii en Japón. Tiene grandes masas de hielo y polvo y una cubierta obscura lo cubren. 

La misión a la fecha lleva un costo de 1,700 millones de dólares pagados por un consorcio de institutos en Europa y Estados Unidos. El artefacto fue construido por el consorcio Europeo dirigido por el Instituto Alemán Aeroespacial, y están integrados países como Austria, Finlandia, Francia, Hungría, Irlanda, Italia y Reino Unido. 

Fuentes:

s.f.). Recuperado el 11 de marzo de 2016, de The Kuiper Belt: http://www.astronomygcse.co.uk/AstroGCSE/New%20Site/Topic%202/kuiper_belt.htm

Cosmos. (s.f.). Recuperado el 11 de marzo de 2016, de Cometary Gas Tail: http://astronomy.swin.edu.au/cosmos/C/Cometary+Gas+Tail

Kramer, M. (6 de agosto de 2014). Space.com. Recuperado el 10 de marzo de 2016, de http://www.space.com/26754-rosetta-comet-spacecraft-5-amazing-facts.html

NASA. (s.f.). Recuperado el 11 de marzo de 2016, de Jet Propulsion Laboratory: http://www.jpl.nasa.gov/missions/microwave-instrument-for-the-rosetta-orbiter-miro/

Space Facts. (s.f.). Recuperado el 11 de marzo de 2016, de http://space-facts.com/kuiper-belt/

 

Dra. Claudia Fernández Limón

 

 

Los cometas que más curiosidad originan en los científicos son los no periódicos como el Hale-Bopp (C/1995 O1), Hyakutake (C/1996 B2), McNaught (C2006 P1) y Lovejoy (C/2011 W3).


 

El cometa Halley es el más famoso de la historia, se ve cada 76 años.


 

El cometa Encke se ve cada 3.3 años.

Usted ha recibido este boletín electrónico en su buzón ({email}) porque se encuentra suscrito a la lista de Contactos. Para contactarnos puede utilizar la forma electrónica en nuestro sitio, o bien, mediante correo postal a la dirección: . Sus datos personales se manejan con apego a la siguiente política de privacidad.